Juan Gonzales is een voormalige sergeant bij de United States Marine Corps (USMC) die met pensioen ging na 12 jaar en drie uitzendingen in de kritieke gebieden waar de Verenigde Staten militaire acties uitvoeren (twee naar Irak en één naar Afghanistan). In 2004 kreeg hij de diagnose posttraumatische stress-stoornis (PTSS) maar bleef desondanks in dienst tot zijn laatste uitzending in 2012 naar Irak. Toen hij weer thuis kwam werd hij geconfronteerd met nog grotere uitdagingen: weer aansluiting vinden bij zijn gezin en als burger leren leven, iets wat vanwege zijn PTSS lastig bemoeilijkt werd. Gelukkig wist hij via het W.A.V.E.S.-project (Wounded American Veterans Experience SCUBA) hulp voor hem zelf en zijn gezin te vinden. Dit project is een organisatie in Zuid-Californië zonder winstoogmerk die Amerikaanse veteranen met letsel opgedaan in het leger mogelijkheden biedt om de genezende werking van duiken te ervaren. Hier onder het verhaal van Juan.

Vertel ons wat meer over je achtergrond

Ik groeide op in Woodland, Californië, waar ik nu samen met mijn kinderen van 5, 10 en 16 jaar oud weer woon. In 2014 ging ik op medische gronden met pensioen. Daarvoor was ik sergeant bij de USMC waar ik 12 jaar als artillerist heb gewerkt en later als monteur van zware uitrusting en als lasser.

Kun je ons wat meer vertellen over PTSS en de uitwerking die het op je had

Het begon met angststoornissen. Wat later kwamen daar andere symptomen bij zoals nachtelijke paniekaanvallen en zweten, en slapeloosheid. Toen ik in 2004 de diagnose kreeg was er erg weinig over het syndroom bekend, laat staan dat er behandelingen tegen waren. Het had mijn prioriteit om toch vooral weer mijn werk te doen als marinier. Ik richtte mij weer op mijn militaire verplichtingen waardoor ik mij vervreemde van mijn vrouw en kinderen.

Juan_Gonzales_military

In 2006 was ik zo verhard dat het mij minder moeite kosten om op uitzending te gaan dan om met mijn gezin om te gaan. Pas toen ik in 2014 op medische gronden met pensioen ging realiseerde ik me hoe ongevoelig ik was geworden en hoe weinig aansluiting ik had met de mensen om mij heen. Pas toen besefte ik de ernst van mijn PTSS.

Tot op de dag van vandaag heb ik nog steeds moeite om intermenselijke relaties aan te gaan en te onderhouden. In mensenmassa’s word ik angstig en ben ik snel opgejaagd. Ik voel mij thuis geïsoleerd van alles en meer op mijn gemak en trek er niet snel op uit.

Hoe vernam je voor het eerst over het WAVES-project?

Mijn zoon Marcus en ik brachten onze eerste zomer sinds 12 jaar tijd samen door. Op dat moment had een vriend het erover dat je als gehandicapte veteraan via het WAVES-project kon leren duiken. Ik gaf aan dat ik dat fantastisch vond en dat het zeker iets was waar ik me in zou verdiepen zodra ik tijd had. Mijn vriend echter benadrukte dat ik Marcus mee kon nemen. We konden dan, helemaal gratis, samen leren duiken!

Juan_Gonzales_Marcus

Hoe helpt duiken je om met je PTSD om te gaan?

Ik kan het niet goed uitleggen maar duiken is voor mij een van de beste manieren gebleken om mijn PTSS-symptomen te verminderen. Als ik duik voel ik mij ontspannen en op mijn gemak met wat er om mij heen gebeurt en met het leven in zijn algemeenheid – alsof er niets anders is wat op dat moment mijn aandacht nodig heeft. Ik voel dat er geen beroep meer wordt gedaan op mijn incasseringsvermogen maar dat ik mij volledig kan richten op het duiken en plezier beleven.

Op veel manieren is duiken exact het tegenovergestelde van uitgezonden zijn. Als je ingezet wordt hoor je niets dan herrie van vuurgevechten, explosies en geratel over de radio. Een groot contrast met de rustige, kalme, serene duikomgeving. Het geluid van je ademautomaat overstemt letterlijk de meeste geluiden om je heen zodat je verder weinig hoort. Maar wat je ziet en voelt is absoluut geweldig.

Juan Gonzales and son Marcus

Hoe ziet de toekomst er voor jou uit?

Allereerst is het een fijn gevoel om te weten dat als er dingen spelen waarvan ik denk dat ik die niet aan kan, ik iets kan doen om me weer op mezelf te concentreren, namelijk door te duiken.

Ik kijk er naar uit om met Marcus weer duikavonturen te beleven. We zouden uiteindelijk wel instructeur willen worden en een programma willen opstarten zoals WAVES maar dan in Sacramento, Californië, zodat we duiken bij een nieuwe groep veteranen en hun gezinnen kunnen introduceren.

Juan Gonzales and WAVES Project

Het is voor veteranen met PTSS of andere handicaps van groot belang dat zij weten dat er een toekomst is … er is een morgen … een nieuw hoofdstuk. En het WAVES-project kan hen helpen om daar te komen.

Om meer over Juan Gonzales te weten te komen en andere inspirerende My PADI-verhalen te horen surf je naar http://mypadi.padi.com.

Juan Gonzales scuba diving

Share This